Therapy, en av New Yorks mest populära gaybarer, var ett hem för queer excellens

Den här historien är en del av en serie på dem. till minne av HBTQ+-utrymmen som har stängts av under covid-19-pandemin, samtidigt som andra företag som kämpar för att överleva lyfts fram. Läs mer från Queer Spaces Project här .



När Therapy öppnade första gången 2003 ansågs idén att driva en populär gaybar i Hell's Kitchen som kätteri. Medan klubbar som Barrage, Posh och Ninth Avenue Saloon redan hade en viss framgång i Broadway-angränsande midtown-distriktet, var navet för gaylivet på Manhattan centrerat i Chelsea, så mycket att frasen Chelsea boy blev nedsättande slang för en bronserad , polerad, vaxad gay ideal, som den New York Times skulle kommentera bara två år efter barens lansering.

Scott Nevins, som då fungerade som Therapys underhållningschef, mindes att han gav en turné till en sedan nedlagd gaytidning kort efter dess offentliga debut, och skepsisen var påtaglig. De skrattade liksom, berättade Nevins dem . De sa, 'Åh, snälla, tror du att folk kommer ända upp hit från Chelsea för att gå till en bar?'

Om något företag skulle bevisa att queermassor var villiga att resa 20 kvarter norrut för att njuta av en cocktail med den senaste Madonna-remixen, var Therapy verkligen en ovanlig kandidat. Innan Hell's Kitchen gjordes om till sin bild, hade det tvåvåningsvagnshuset tidigare fungerat som ett lager och en timmergård vid olika tillfällen under dess historia. När Tom Johnson och hans delägare förvärvade platsen på 52nd Street, var det hem för en provisorisk bordell som drev en illegal spelverksamhet i källaren.



Vad jag alltid har sagt om New York är att vi alla bor i skokartonger, och den lokala gaybaren är där du kan underhålla dina vänner. Det är inte så att vi har bakdäck där vi sitter och har våra vänner över, säger Nevins.

Men redan innan Grindr och gay dejtingappar ytterligare förhöjde cynismen kring fysiska gayutrymmen visste Johnson att efterfrågan fanns där. Det jag alltid har sagt om New York är att vi alla bor i skokartonger, och den lokala gaybaren är där du kan underhålla dina vänner, sa han dem . Det är inte så att vi har bakdäck där vi sitter och har våra vänner över.

Tills Therapy avslutades förra året som ett resultat av covid-19-pandemin, ägnade den 17 år åt att bevisa att nejsägarna hade fel. Nästan omedelbart blev baren en hit, och strax efter öppnade ett snabbt tillflöde av gaybarer längs 9th Avenue-remsan, inklusive Flaming Saddles, Boxers, Atlas Social Club och Industry. Även om verksamheten inte var den första i sitt slag i Hell's Kitchen – den äran tillhör Posh, en anspråkslös bar i skyltfönster som kännetecknas av ett utsprång av regnbågsflaggor – sa Nevins att barens framträdande plats visade att det historiskt irländska arbetarkvarteret kunde vara ett nattliv destination.



Det kändes som att det borde ha varit så självklart, sa han och noterade att folk delade upp packade hytter för att stå i kö på Therapy på helgerna. De kunde inse vad samhället var sugen på och det började dominobrickorna att falla.

Under dess nästan två decennier i drift var det som utmärkte baren inte bara den flyktiga nyheten i dess läge utan den kaliber av underhållning den erbjöd. Under vardagskvällarna var loungen på övervåningen hem för en annan dragshow nästan varje kväll: från The Help, en onsdagskomedierevy med Kizha Carr och Pixie Aventura som centrerar färgdrottningar, till Soaked, ett evenemang på torsdagskvällen som tillsammans var värd för Brita Filter sade hyllade dragets teatraler. Den sistnämnda showen innehöll koreograferade nummer varje vecka, och bland Filters favoriter var en föreställning av I'm Every Woman som slutade med att hon blev gravid och ammade barnet på scenen.

Bilden kan innehålla Stage Human Person Fritidsaktiviteter och Dansställning

Med tillstånd av Therapy

Det kallades 'Soaked' eftersom vi alla hade flytande namn, sa Filter och syftade på medvärdarna Rosé och Laguna Blue. Men vårt mål var också att få dig att slask. Vi hade bokstavligen ett nummer där vi fick det att regna på scenen och det fanns paraplyer och skiten flög överallt. Det var galet.

Den queerexpertis som visades på Therapy gjorde baren till ett stort dragplåster, inte bara för lokalbefolkningen och turister utan även Broadway-underhållare som tittade in efter deras shower. Marti Gould Cummings, en kommunfullmäktigekandidat i New York och tidigare programledare för musikrevyn Stage Fright, uppskattade att 100 Tony-vinnare och nominerade besökte showen under den femåriga spelningen, inklusive Bebe Neuwirth, Jonathan Groff, Alan Cumming, Lin- Manuel Miranda och Chita Rivera, av vilka den senare FaceTimed in från sin säng. Jag försökte verkligen styla den som Rosie O’Donnell-showen från 90-talet: super queer, super New York och super Broadway, sa Cummings.



Medan kändisar som Tammy Faye Bakker, Dolly Parton och skådespelarna Queer Eye också sjunkit förbi under åren, var Therapys mest fruktbara branschrelation med RuPaul's Drag Race , som såg till baren som ett inofficiellt farmlag. Producenterna var ofta kända för att sitta i publiken för att casta kommande säsonger, och Peppermint, Bob the Drag Queen, Bianca Del Rio, Monét X Change, JanSport och Jackie Cox var alla värd för shower på Therapy innan de dök upp på Drag Race . Filter är en Drag Race alum, och hennes Soaked-medvärd, Rosé, är med i programmets för närvarande sända 13:e säsong.

Det är inte bara chefen för en bar som säger: 'Dök upp, gör spelningen.' Det är mer än så. Om det är bra kommer folk och alla tjänar pengar, och du gjorde något konstnärligt tillfredsställande. Det fungerar åt båda hållen, säger Overberg.

Ryan Overberg, Therapys tidigare programchef, uppskattade att 15 av dess tidigare värdar antingen vann eller placerade sig riktigt bra på Drag Race . Efter att ha arbetat med drottningarna i fem år för att hjälpa till att prata igenom idéer, utveckla deras shower och lyfta deras konst, visade erfarenheten honom kraften i att ha kreativa hjärnor som alla samlas samtidigt som de samarbetar.

Det är inte bara chefen för en bar som säger 'Dök upp, gör spelningen', sa han. Det är mer än så. Om det är bra kommer folk och alla tjänar pengar, och du gjorde något konstnärligt tillfredsställande. Det fungerar åt båda hållen.

Bilden kan innehålla Human Person Club Lighting Night Club Light Night Life Interior Design and Indoors

Med tillstånd av Therapy

För en bar som skapade sitt namn på bucking-tradition, avslutade Therapy sin livslängd genom att hjälpa till att skingra en sista gråa kliché: att gaybarer skulle bli föråldrade på grund av ointresse. Även om Johnson meddelade i juli att verksamheten inte skulle öppnas igen på grund av nedfallet från COVID-19, blomstrade Therapy fortfarande fram till pandemins början. Johnson sa att han inte hade råd med de 60 000 dollar som företaget skulle förlora varje månad det lades ner och valde att flytta till förorten Chicago efter att ha bott i New York City i 34 år. Jag kunde inte hålla på med alla utgifter, sa han. Jag var tvungen att tänka på vad jag skulle göra personligen.

Även om ingen vet hur nattliv eller dragshower kommer att se ut under de kommande åren, menar Overberg att Therapys exempel visar att gaybarer kan bidra till att definiera queerexcellens i decennier framöver. Vi gick ut på toppen, sa han. Jag säger alltid att det var en välsignelse och en förbannelse att arbeta på Therapy eftersom mina förväntningar nu är så höga.