'Det är en sann gåva': Shea Couleé öppnar upp om att omfamna sin icke-binära identitet

Vill du hellre leva ett säkert eller autentiskt liv?



För Shea Couleé har den frågan känts som en våga hela livet. Barnet till en kristen pastor, den 30-årige dragkonstnären (neé Jaren Merrell) föddes i ett djupt religiöst hushåll i Chicago-förorten Plainfield, Illinois. När Couleé växte upp svart och queer, hade Couleé få möjligheter att se att det var möjligt att leva autentiskt som sitt fulla jag. Ett anmärkningsvärt undantag var dock att se J. Alexander dyka upp som landningscoach på Amerikas nästa toppmodell . Ofta hänvisad till av tävlande och domare som Miss J, Alexander använde feminina pronomen; Couleé säger att de beundrade hur hon skulle dyka upp i damkläder, presentera klänningar och blusar.

Det är precis den hon är – inte klädd i drag, utan bara framträdande som en väldigt öppet queer individ, säger Couleé. För mig var det verkligen underbart. Om jag skulle ha sett mer sådan representation hade jag blivit inspirerad att komma ut ännu snabbare, men jag hade egentligen bara den.



Couleé är en av ett växande antal dragartister som identifierar sig som icke-binära, av vilka många inkluderar sin kollega RuPaul's Drag Race aluner. Den ständigt växande listan inkluderar Adore Delano, Valentina, Jinkx Monsoon, Aja, BenDeLaCreme och Sasha Velour, den senare som Couleé tävlade mot i säsong 9 av showen. Couleé räknar deras RuPaul's Drag Race syskon som är avgörande i sin egen förståelse av sig själva som varken man eller kvinna, tillsammans med säsong sju vinnaren Violet Chachki (som identifierar sig som könsvätska).



När Couleé förbereder sig för att börja utveckla en ännu obenämnt one-woman show baserad på musiken av Britney Spears, satte superstjärnan sig ner med dem . för att diskutera sin genusresa.

Shea Coule

Shea CouleéDra filer

Som du är mycket medveten om ser inte alla icke-binära personer på sitt kön på samma sätt. Det är ett riktigt stort paraply. Vissa identifierar sig som någonstans längs spektrumet mellan man och kvinna, medan andra inte alls identifierar sig med begreppet kön. Hur skulle du beskriva hur det känns att leva i din egen personliga könsidentitet?



Åtminstone för mig i mitt personliga liv är det mycket lättare att vara icke-binär. Det känns mindre påtvingat. När jag växte upp hade min familj väldigt specifika förväntningar på hur de ville att jag skulle bete mig. Det finns mycket giftig maskulinitet i det svarta samhället, och det mesta av det härrör från förtryck på grund av slaveri, där svarta män har blivit mycket avmaskade av cis-män. Ofta vill de uppfostra sina söner till att vara så starka, härdade och tuffa som möjligt, eftersom livet för svarta individer kan vara väldigt tufft och helt enkelt farligt. Som ett barn som var mjukare, mer sårbart och visade empati, är jag säker på att det fick mig att se ut som ett mål för mina föräldrar, någon som var svag.

Men jag har alltid varit väldigt viljestark. Även om jag visste att jag var annorlunda, höll jag mig väldigt fast i att bara vara jag. Något som min mamma sa hela tiden när jag växte upp - och jag tror inte ens att hon insåg det - var: 'Åh, Jaren, pojkar pratar inte så.' Pojkar står inte så. Pojkar gör inte så här och pojkar gör inte så. Hon sa i princip att vissa saker som kom väldigt naturligt för mig var egenskaper som bara skulle uppvisas av en tjej. Det var verkligen förvirrande, för det kändes aldrig riktigt som att det var så svart och vitt, så det eller det. Jag kände bara att jag var jag. Det var några av de första tecknen i ung ålder på att jag visste att mina personliga känslor om kön inte riktigt passade in i status quo.

Det finns ett citat från Darnell Moores No Ashes in the Fire som resonerar med det du säger. Han säger att att göra anspråk på oss själva är en strävan efter historien, eftersom vi kommer att bli de människor vi är inom ramen för en större värld som styrs av mäktiga, lömska krafter. Hur kom du på att definiera din egen identitet i motsats till dessa krafter?

Drag var mig som omfamnade det feminina, och i typisk manlig kultur är det förräderi. Varför skulle du vilja ge upp det privilegium som du fick genom att födas till man? Det var verkligen skrämmande för mig. Jag kände mig väldigt sårbar eftersom jag minns att jag sa till en vän innan jag ens vågade mig på drag: 'Jag känner att jag har den här feminina personligheten som bor inom mig, och jag önskar verkligen att jag kunde släppa ut henne.' Till och med att använda ett feminint pronomen när jag hänvisade till mig själv i drag, det var något som kändes väldigt radikalt för mig på den tiden, när jag var 21 eller 22.



Det var genom drag som jag verkligen började förstå att jag har känslor som inte nödvändigtvis lutar mot det som anses vara stereotypt manligt, men jag har också känslor som är väldigt mycket vad vissa skulle anse vara maskulina. Jag tänkte, 'Min dualitet finns inom vem jag är som Jaren och sedan vem jag uppträder som Shea', men när jag fortsätter att dra är skillnaden mellan de två inte [så uppdelad]. Shea är en del av mig och väldigt mycket den jag är. Den enda skillnaden är att jag sminkar mig och en peruk.

Något som jag lär mig att göra mer med mitt drag och min konst är att lyfta på dragkulturens slöja som en parodi eller en imitation. Jag använder det som en möjlighet att ge människor en djupare inblick i mig och vem jag är.

Hur har det att komma ut som icke-binärt förändrat ditt sätt att dra?



Det har inte alls förändrat mitt sätt att dra. Om något ger det mig mer frihet att inte tänka i binära termer om mitt arbete. På så många sätt är drag en visuell konstform. Du döljer detta för att det får dig att se maskulin ut. Du förstärker det för att det får dig att se mer feminin ut. Du går till gymmet och tränar bara konditionsträning eftersom musklerna får dig att se maskulin ut. Men nyligen har jag verkligen börjat med tyngdlyftning, och jag insåg att det inte är något fel med det. Tänk på kvinnor som Serena Williams. Hon har en riktigt kraftfull kropp och en som vissa kanske tycker är maskulin, men det är något vackert feminint med hur kraftfull den är.

Det började förändra mitt synsätt. Jag tillät mig själv att utveckla en annan gymrutin och inte bry mig om mina biceps blev större. För vad så? Jag är den jag är. Det har gett mig en viss känsla av lättnad att inte försöka passa in i en sådan specifik form i mitt drag.

'RuPaul's Drag Race' har ibland kritiserats för bristen på icke-binär representation. Till exempel har det ännu inte funnits en skäggig dragqueen i programmet. Vad tror du att programmet skulle kunna göra för att utöka möjligheterna för dragqueens som identifierar utanför könsnormer?

Jag tror att de måste sluta oroa sig för om fansen är redo eller inte, för det tror jag att de är. Jag förstår att seriens tittarsiffra har blivit mycket yngre i takt med att franchisen har växt. Skaparna av showen, de har familj och små barn och det finns saker som jag känner att de tror kan vara förvirrande, men jag tror inte att det är så svårt att förklara att det finns många olika människor av olika könsidentiteter som uppträder i drag. Om de skulle öppna upp och ge dessa individer möjligheter, skulle det hjälpa till att befästa hela konceptet att vi alla föds nakna och resten är drag. Drag kommer i så många olika typer av former, och vi måste vara öppna för att ge möjligheter till alla – eftersom vi verkligen skulle kunna stänga ute fantastiska talanger.

Jag skulle också vilja se några äldre drottningar i programmet. Progressivt blir drottningarna i programmet yngre och yngre. Därmed inte sagt att man inte kan vara ung och hård. Aquaria är ett perfekt exempel på att vara ung och att vara hård, men drag är något som kommer med tiden. Det blir också bättre med erfarenhet. Det finns så många unga artister som börjar dra vid 15, bara måla i sitt rum, ta bilder på datorn och lägga upp dem på Instagram. Men de har inte riktigt levt kulturen än. Jag känner att vi håller på att komma bort från några av kärnupplevelserna som verkligen lämpar sig för dragqueens som har en mycket berikad synvinkel.

Shea Coule

Shea CouleéDra filer

Även när den icke-binära representationen växer, ser många fortfarande på drag queens som män i klänningar. De tidigaste lagarna som faktiskt inriktade sig på drag i USA handlade om att bevaka 'kvinnlig efterbildning'. Uppenbarligen beskriver ingen av dessa saker dig. Vad innebär det att ockupera ett utrymme för dig själv som drag-artist när du identifierar dig som varken man eller kvinna?

Något som jag lär mig att göra mer med mitt drag och min konst är att lyfta på dragkulturens slöja som en parodi eller en imitation. Jag använder det som en möjlighet att ge människor en djupare inblick i mig och vem jag är. Det gör att jag kan vara mer sårbar och öppen. Oavsett hur jag är klädd eller hur jag presenterar på scenen, vill jag fortfarande att fansen ska titta på mig och se att det de bevittnar – den här artisten, den här artisten – egentligen bara försöker ge dig sitt bästa autentiskt jag. Det är där jag känner mig mest som mig själv, är på scenen. Så har jag alltid varit, ända sedan jag var liten.

När jag väl började använda drag som könsprestation, för att studera det och förstå min identitet genom det, känner jag nu att det är befriande att vara en icke-binär könsperson som ockuperar dragutrymmen. Allt jag gör när jag är i dessa utrymmen är så autentiskt jag som jag kan vara. Att kunna omfamna det, och inte bry sig om andras uppfattningar om min konst, är en sann gåva.

Den här intervjun har förtätats och redigerats för tydlighetens skull.