Drag Herstory: The Wild Life and Untimely Death of Divine, Drag Queen of the Century

Jag ber dig bara om det som med rätta är mitt, det som den gode herren har skänkt mig: att vara gudomlig! — Divine i John Waters Trasho värld , 1969



Född Harris Glenn Milstead 1945, kallades Divine Århundradets Drag Queen av People Magazine efter hans död 1988.

När han växte upp med övervikt och queer i Baltimore i slutet av 1950-talet och början av 1960-talet, misshandlades Milstead till den grad att han fick allvarliga blåmärken av skolmobbare (som till slut utvisades för sitt beteende) och fick föras till och från skolan i en polisbil . Men vid 16 års ålder började hans liv förändras. Han träffade en pojke som bodde nere på gatan från honom - efter att ha blivit utstött från NYU för att ha rökt pott - och skulle bli en livslång vän och samarbetspartner. Det var ingen mindre än John Waters, den ikoniska filmregissören som senare kallades The Pope of Trash av den legendariske författaren William Burroughs.



Milstead blev frisör efter gymnasiet och började senare klä sig i drag och arrangerade påkostade fester på sina föräldrars dime (han skulle fakturera allt till dem och sedan riva upp räkningarna innan hans föräldrar såg dem; det fungerade tills hans fars kreditvärdighet gick ner på toaletten och ingen visste varför). Waters gav honom namnet Divine, och de två började arbeta tillsammans. Waters kände att Divine var den vackraste kvinnan i världen, nästan, och den bästa partner in crime som han ville göra vilt, förtjusande trashiga filmer med.



Gudomlig

Waring Abbott

Deras första ansträngningar tillsammans var romerska ljus och Ät ditt smink , två kortfilmer från 1966 och 1968 där Divine dyker upp på skärmen i drag för första gången (i den senare som Jackie Kennedy i deras återupptagning av JFK:s mordet, ansett som ett djupt för tidigt ögonblick vid den tiden), följt av det tidigare nämnda Trasho värld , deras första långfilm tillsammans. Waters hjälpte Divine att skapa sin image, vilket antydde något konstigt och extravagant för hennes utseende, vilket inkluderade att Divine rakade tillbaka hårfästet till mitten av huvudet och bar vilt tecknad ögonmakeup av konstnären Van Smith. John ville ha en väldigt stor kvinna eftersom han ville ha raka motsatsen till vad som normalt skulle vara vackert, sa Divine till Terry Gross på NPR:s Frisk luft 1988 . Han ville ha en skönhet på 300 pund, i motsats till en skönhet på 110 pund. Han ville, som jag har kallats, blåsa upp Jayne Mansfield.

Och så tog Divine upp på skärmen igen med den här looken, den här gången Flera galningar , idag betraktad som en Waters-klassiker (till den grad att den ingår i Criterion Collection). Filmen har fått betyget X och följer Divine när hon leder den missanpassade sidovisningsgruppen The Cavalcade of Perversion och söker hämnd på en otrogen älskare. En kärlek och lore av Divine började spridas genom underjordisk kultur - mest för att Waters bara skulle visa sig Flera galningar vid kyrkor hyrde han ut för att slippa censorer — och ökade i otrolig grad när Rosa Flamingos kom ut 1972. Filmen blev en kultsensation vid midnattsfilmvisningar, kanske mest anmärkningsvärt för scenen där Divine äter färsk hundavföring (ja, faktiskt). Orädd, busig och obotlig blev Divine en undergroundstjärna och begav sig till och med ut till San Francisco för att uppträda med The Cockettes .



Det var vid den här tiden som John Waters föreslog att Divine skulle öka sin estetik. Han blev ännu mer over-the-top som Godzilla of Drag, tog på sig minikjolar och tajta klänningar som uppmärksammade hans rikliga ram och ännu mer pråliga smink. Det var något drag queens på den tiden inte gjorde. Hans arv var att han gjorde alla drag queens coola. De var fyrkantiga då, de ville vara Miss America och vara deras mammor, sa Waters i en intervju med Baltimore Magazine . Han bröt mot alla regler. Och nu är varje dragqueen, alla som är framgångsrika idag i framkant.

Divines stjärna fortsatte att stiga med Waters film Kvinnliga problem (1974); efteråt började han göra mer teaterarbete i New York och London. Divine utvecklade också en karriär som klubbartist och skulle producera ett antal framgångsrika singlar på 1970- och 1980-talen, till och med medverka i den brittiska succéshowen Top of the Pops med sin sång Du tror att du är en man . Han blev hyllad som en orädd artist, och hans närvaro var efterfrågad på platser som Studio 54 och Andy Warhol's Factory. Men hela tiden försökte Divine bli erkänd som en mångfacetterad karaktärsskådespelare, inte bara en dragqueen, och kämpade för att få roll i manliga roller. Jag är ingen dragqueen. Jag är en karaktärsskådespelare. Jag gav mig aldrig ut i början av min karriär bara för att spela kvinnliga roller, sa han till Gross on Fresh Air. Men du kunde inte riktigt tacka nej till roller som skrivits för dig som ung skådespelare, sa han, så han fortsatte att ta de roller som erbjöds honom.

Divine fortsatte att visa sitt utbud i filmer som Polyester (1981) och 1988 års klassiker hårsprej , en kampig tonårsmusikal om rasintegration i 1960-talets ungdomskultur. Med sin roll som Edna Turnblad, mamma till Ricki Lakes karaktär Tracy Turnblad, fick Divine ögonen på den berömda New Yorker-filmkritikern Pauline Kael: Det är verkligen Divines film: han vakar över Tracy och böjer sig som en höna, hon skrev 1988. Det finns en vad-fan-kvalitet i hans skådespeleri och hans funhouse-spegelfigur som filmen behöver; det skulle vara för nära en riktig tonåring utan den. Av detta skulle Divine erbjudas en återkommande roll som man i sitcom Gift med barn, men gick bort av en hjärtattack precis innan den började skjuta.

Gudomligas inflytande finns överallt idag: från RuPaul's Drag Race , som dedikerade ett helt avsnitt till John Waters och Divine i säsong 7; till Den lilla sjöjungfrun , där han tjänade som en del av inspirationen för villainess Ursula; till dokumentären från 2013 Jag är gudomlig . Idag står en 10 fot hög staty av Divine på American Museum of Visionary Art i Baltimore, och Rosa Flamingos i den permanenta samlingen på Museum of Modern Art i New York.



Livet, som man säger, imiterar konst: Titta på mig, säger Divine som Dawn Davenport i Kvinnliga problem . Jag är den mest kända personen du någonsin sett!

Elyssa Goodman är en New York-baserad författare och fotograf. Hennes arbete har dykt upp i VICE, Billboard, Vogue, Vanity Fair, T: The New York Times Style Magazine, ELLE, och nu, mycket lyckligt, dem. Om du är i New York, besök henne gärna varje månad Miss Manhattan Facklitteratur lässerie .